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Avons-nous encore besoin d’expositions de l’automobile? Plusieurs fabricants dans le monde entier les ont désertées ces dernières années. Mercedes-Benz a coupé les liens avec les plus petits spectacles du Canada – Vancouver, Calgary, Edmonton et Québec – en 2018, mais a également annoncé qu’elle sautera les grands : Toronto et Montréal pour 2020.

Il prend également un laissez-passer sur le grand-père de tous, Detroit, qui se déplace maintenant vers les climats plus hospitaliers de juin au lieu de janvier pour la première fois cette année.

Qui d’autre a déjà abandonné Detroit? BMW, Mazda, Audi et Porsche. Volvo a disparu ces dernières années, et Audi vient d’annoncer la semaine dernière qu’il ne sera pas non plus assister aux expositions de New York, mais il sera à Toronto.

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Volkswagen a choisi de ne pas diffuser l’exposition de Paris ces deux dernières années consécutives, son chef de groupe, le Dr Herbert Diess, faisant une déclaration plate : « Les expositions de l’automobile sont mortes. Ils sont un produit des années 1960 et ils ne sont plus aussi pertinents. Ils ne donnent pas ce que nous voulons et ils ne donnent pas non plus ce que veulent les acheteurs de voitures.

En fin de compte, les constructeurs automobiles vont examiner comment ils allouent de gros morceaux d’argent nécessaires pour maintenir une présence à plusieurs spectacles. Dans certaines parties du monde, la fréquentation est en chute libre : Paris, qui alterne avec Francfort pour accueillir chaque année, a vu sa fréquentation chuter de 810 000 en 2017 ; 560 000 en 2019.

Toronto, cependant, maintient un solide record de fréquentation habituellement affecté seulement par la météo.

Les expositions de l’automobile ont toujours été sur deux choses: d’abord, les jours de presse avant l’ouverture, où les journalistes affluent pour découvrir toutes les nouvelles merveilles qui ont été gardées sous silence.

Spectacles de lumière, musique, annonces en plein essor et feuilles fouettées; nous courons de révélation à révélation, désespérés d’être les premiers à lancer des nouvelles des plus récentes et des plus grands dans le cybermonde, comme si nous étions sur le point de voir l’Arche de l’Alliance au lieu d’un spoiler redessiné.

Sauf que ce n’est plus comme ça que ça marche. De plus en plus, les fabricants optent pour des événements privés, organisés toute l’année pour présenter ceux qui rendent compte de l’industrie de leurs nouveaux développements dans des contextes plus intimes et offrent des chances de conduire, pas seulement voir.

Pour certains comme Mercedes-Benz, BMW et Audi, ils trouvent que c’est un autre type d’exposition qui est plus logique d’assister, comme le Consumer Electronic Show (CES) à Las Vegas qui met en valeur la technologie. Benz a dévoilé un concept, car radical (trop mauvais enfants venant à CIAS à Toronto le mois prochain ne le verra pas), mais Sony aussi. C’est le meilleur indicateur où le monde de l’automobile se dirige: Mercedes et Sony à la fois dévoiler des voitures.

Il y a d’innombrables expositions de l’auto qui ont lieu dans le monde entier, toute l’année. Il est très couteux d’y assister, et les fabricants doivent équilibrer leur message avec leur budget. Si tout le monde a déjà vu (ou vous avez divulgué) votre prochaine grande annonce, avez-vous vraiment besoin de dépenser 500 000 $ à un million de dollars pour tenir quinze minutes! Spectacle de scène? Surement pas.

Mais ce n’est qu’un côté des expositions de l’automobile. L’autre est sans doute plus important, la deuxième chose qu’ils sont sure. Les journées publiques amènent des milliers de véhicules à des centaines de milliers de consommateurs.

Les gens qui cherchent, les gens qui laissent leurs enfants s’enfuir, les gens qui aiment les voitures – mais les gens qui achètent aussi.

Comme Ron Corbett, de l’Association de protection de l’automobile si succinctement, « ce sont d’abord des émissions de consommation et bien qu’ils puissent être des lieux de relations publiques utiles, l’aspect consommateur des spectacles est primordial et ignore que de nombreux acheteurs potentiels qui brandissent des chèques semblent téméraires.

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Foresight Research suit le nombre d’expositions automobiles en Amérique du Nord, et bien qu’il y ait eu une baisse de la fréquentation en général, environ 60 pour cent des participants sont sur le marché pour faire un achat.

Certains fabricants sont renflouer sur les expositions automobiles traditionnelles pour concentrer leurs budgets d’une manière qu’ils pensent mieux se connecter avec leurs acheteurs prévus, mais toutes les expositions de l’automobile reconnaissent qu’ils vont devoir changer pour rester pertinent, et de garder les fabricants dans le Pilier.

Il est bon de passer l’accent sur le consommateur. Les années de fastueux, les équipements over-the-top pour les journalistes ont pris fin lorsque l’industrie est essentiellement morte en 2008. Le spectacle de Detroit en 2009 était un enterrement.

Fini les bars ouverts dans les cabines du fabricant, les massages gratuits, le swag, les chanteurs de type ont apporté pour une chanson, la quasi-débauche de trop beaucoup. Sous l’éblouissement des renflouements du gouvernement, c’était comme si les parents rentraient tôt à la maison pour une fête d’adolescent. L’industrie en avait besoin. Il en a été de même pour beaucoup de journalistes.

En fin de compte, les fabricants doivent se soucier le plus de l’opinion des gens qui achètent et vivent avec leurs voitures, pas ceux qu’ils espèrent persuader pendant quelques heures ou jours. Les expositions de l’automobile restent le meilleur moyen pour les acheteurs intéressés de voir, au moins, le plus de voitures sous un même toit en quelques heures. Que leurs recherches commencent ici ou que ce soit la dernière étape, c’est l’occasion de se connecter.

Les constructeurs décideront de ce qui fonctionne le mieux pour eux, mais on espère que les expositions de l’automobile continuent d’évoluer pour faire cette connexion. Ce serait dommage de les voir partir.